科學也可以如此靠近

新視野號2019年的飛掠飛行計劃


2017年12月12日09時 今日科學 NASA中文
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NASA新視野號(New Horizons)任務已經為其2019年新年將要進行的飛掠的柯伊伯帶(Kuiper Belt)天體2014 MU69設定飛掠距離,其目標是以比2015年著名的冥王星飛掠任務近三倍的距離飛掠MU69。

這項飛掠將是標記人類歷史上到達最遠天體的里程碑,該小行星位於冥王星外10億英里(15億千米),與地球相距40億英里(65億千米)。如果一切按計劃進行,新視野號將在距離MU69

2175英里(3500千米)處到達最近點,從小行星北側上空進行觀測。如果出現在MU69附近發現碎片等特定的意外情況,將使用備選方案,在6000英里(10000千米)處飛掠MU69,這一距離仍然比飛越冥王星時的7800英里(12500千米)更近。

2019年1月1日,NASA新視野號探測器飛掠可能是雙小行星的2014 MU69的藝術概念圖。早期觀測顯示,位於柯伊伯帶的MU69可能由相互繞轉或緊密接觸(結合在一起)的兩顆大小相近(20和18千米;12和11英里)的小行星組成。

Credits: Carlos Hernandez

華盛頓總部的NASA行星科學部主任Jim Green表示:「我對新視野號再一次登場感到無比興奮。這個任務還在不斷突破從而發現更多可能,我期待著看到人類太空飛行器將探索的最遙遠天體的圖像和數據。」

如果執行更靠近的方案,新視野號的高解析度攝像機——望遠鏡式的長距離勘測成像儀(Long Range Reconnaissance Imager ,LORRI)應該能夠分辨小到230英尺(70米)寬的細節,而在飛掠冥王星時可分辨的最小尺度為600英尺(183米)。

科羅拉多州博爾德市西南研究所(Southwest Research Institute ,SwRI)的新視野號項目負責人Alan Stern表示:「我們計劃以比冥王星更近的距離飛越MU69,從而獲得更高解析度的圖像和其他數據。科學就應該是如此壯觀。」

科研團隊成員,飛掠計劃負責人以及SwRI主管John Spencer表示,他們在作選擇時進行了多方面考量,「考慮因素包括MU69的大小,形狀及其附近存在危險的可能性,在飛行靠近MU69的同時獲得曝光良好的清晰圖像的挑戰,以及太空飛行器的其他資源和能力。」

使用所有七種其搭載的科學儀器,新視野號將獲得大量關於MU69的地質、地球物理,組成成分和其他方面的數據;探測器還將搜尋它的大氣層和衛星。

位於馬里蘭州勞雷爾的約翰•霍普金斯大學應用物理實驗室(Applied Physics Laboratory)的新視野號項目負責人Helene Winters表示:「抵達2014 MU69,並看到這個真實的新世界,這將成為另一個具有歷史意義的探索成就。我們真的正在駛向沒人去過的地方。我們整個團隊對前往這個遙遠的邊緣世界的航程所帶來的挑戰和機遇感到無比興奮。」


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