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NASA為65億公里外小天體徵名:2019年將首次飛越


2018年3月05日00時 今日科學 IT之家要聞
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北京時間11月23日消息,美國宇航局「新視野」號探測器將於2019年新年那天飛越太陽系邊緣柯伊伯帶內一個冰凍天體,這個天體目前還沒有正式名字,只有一個編號2014 MU69。在這種情況下,美國宇航局和「新視野」飛船項目組日前面向全球為這個小天體徵名。

MU69距離地球大概40億英里(約合65億公里)遠,周圍遍布小行星、矮行星、岩石狀顆粒以及冰冷的塵埃物質。此次征名活動是由來自加州「搜尋地外智慧生命研究所」(SETI)發起,感興趣的人可以在SETI官網上留下他們的建議。SETI官網上列出了所有目前正被考慮的候選名稱,訪問者既可以選擇自己喜歡的名稱,也可以提交他們想出來的其他名字。

此次活動的負責人馬克·肖沃特(Mark Showalter)既是「新視野」號探測器項目科學團隊成員,也是SETI研究所的科學家。肖沃特說:「本次活動向所有人開放…我們希望有人能給MU69想到一個完美且具有啟迪意義的名稱。」

美國宇航局和「新視野」號項目團隊在收集了有關MU69天體的足夠信息後,將提交一個正式名稱供國際天文學聯合會(IAU)審議。不過,他們仍需要先搞清楚這個天體的性質,比如是單一天體、兩個天體或是由多個天體組成的系統。

望遠鏡對MU69的觀測結果顯示,這顆天體的外形有些特殊,科學家認為它很有可能是兩個小天體相互繞轉組成的系統,或者是多個相同質量天體構成的一個系統——也就是說,本次征名活動最終可能需要保留兩個、甚至更多名稱。

美國宇航局科學任務委員會副主管托馬斯·澤爾布岑(Thomas Zurbuchen)表示:「兩年前,『新視野』號探測器首次近距離飛躍冥王星,一舉創造了歷史。而現在,它即將執行航天歷史上距離最遙遠的天體探測行動。在這條通往新的發現的道路上,我們很高興邀請公眾參與。」

「新視野」號探測器項目首席科學家、美國宇航局西南研究所的阿蘭·斯特恩(Alan Stern)表示,「新視野」號探測器簡直就是為太空探索而生,發現了一些人類從未目睹過的全新世界。他說:「我們選擇MU69作為探索的下一站,將為『新視野』號偉大的探索故事譜寫全新的壯麗篇章。我們很激動,公眾能幫助我們為這樣一個距離創紀錄的天體命名,並一起分享此次飛越行動所帶來的所有興奮、驚奇與啟迪。」

本次征名活動將在美國東部時間2017年12月1日15:00(北京時間12月2日4:00)截止,而美國宇航局和「新視野」號項目組將在2018年1月初正式公布勝選結果。這次向公眾徵集的名稱只是臨時性的,相當於是這個小天體的「暱稱」。等到「新視野」號探測器飛越這顆小天體之後,美國宇航局和「新視野」號團隊將會提交正式名稱進行審核。

在我們的太陽系中,當前已知五顆矮行星全部是在柯伊伯帶發現的,被國際天文學聯合會以希臘、玻里尼西亞和羅馬神話中的神命名。這其中就包括穀神星、冥王星、妊神星、鳥神星和鬩神星。矮行星冥王星是一個名叫維尼夏·伯尼(Venetia Burney)的英國女孩在1930年命名的。

「新視野」號也是穿越最遠距離的人造太空探測器,這個探測器由兩部分組成,一部分已經飛越了整個柯伊伯帶,到達星際空間,另一部分目前正在穿越柯伊伯帶。「新視野」號已經獲得了許多重大發現,包括繪製冥王星地理特徵圖,深入研究木星和土星及其衛星。


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