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南方古猿「小腳」:最完整的古人類化石


2018年4月22日08時 今日科學 煎蛋網
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University of the Witwatersrand

「小腳」是世界上最完整的古人類化石骨架。她屬於南方古猿,距今已有367萬年。迄今為止,在人們挖到的超過150萬年的古人類骨架中,她的骨架是最完整的;同時,她也是人們在南非發現的最古老的古人類骨架。她之所以被命名為「小腳」,因為人們最早發現的是4根小足骨。

她的挖掘工作耗費了20年時間。在人類起源研究史上,這是最矚目的化石發現之一。不過,「小腳」並非人們發現的最古老的古人類骨架。這份殊榮歸給了阿爾迪——440萬年前生活在衣索比亞的一位古人類。

然而,「小腳」比阿爾迪完整得多。因此,她或許能夠為人們提供更多關於南方古猿的信息——他們如何運動、他們的骨架如何連接、他們的樣貌如何……針對牙釉質化石的同位素分析甚至能夠幫助我們了解當時的環境和飲食。

「小腳」很小巧,身高約135公分。從骨盆結構、臉、牙齒上看,TA應該是位年輕女性。研究人員認為,她可能從樹上掉到洞穴里而亡。

她的存在意味著,古人類在非洲的分布範圍比人們之前認為的更廣。此外,科學家第一次能夠在同一具古人類骨架上比較上肢和下肢的長度。她的下肢比上肢長,也就是說她更像人、而非猿。她直立行走,很可能住在樹上。

1994年,南非金山大學的Ron Clarke發現了她的足骨和腿骨。但直到1997年,人們才發現了骨架的其餘部分,它們被深埋在洞穴底。由於骨架嵌在角礫岩(一種類似混凝土的岩石)里,因此挖掘工作進展非常緩慢。直到2012年,「小腳」才完全出土。同時,研究人員還要在實驗室里仔細地剔除骨架周圍的角礫岩。

目前,世界各地的研究人員都在研究「小腳」,希望能夠深入了解南方古猿這一神奇的物種。

本文譯自 sciencealert,由譯者 蛋花 基於創作共用協議(BY-NC)發布。


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